Ferrer 1927. február 20-án született Kubában. 12 évesen árvaságra jutott, s innentől kezdve saját lábára állt. Az utcán énekelt, aztán unokatestvérével duót alakítva zártkörű rendezvények fellépői lettek.
A következő évtizedekben számtalan kubai zenekarral dolgozott együtt, s bár sokat kellett várnia, végül a világsiker is eljött.
A Buena Vista Social Club című lemez az 1997 szeptemberi megjelenése óta számtalan díjat kapott. Ry Cooder zenei producer válogatása volt, melyet az akkor még teljesen ismeretlen kubai zenekarral elfeledett, öreg zenészekkel közösen készített.

A rangos Rolling Stone zenei magazin „Minden idők 500 legjobb albuma” listáján a 260. helyet foglalta el, s bekerült az „1001 lemez, amit hallanod kell, mielőtt meghalsz” válogatásába is.

Legnevesebb szerzői és világhírű előadói -a teljesség igénye nélkül- Compay Segundo, Rubén González és Ibrahim Ferrer, akik  hajdan a kubai zenei élet, azon belül is a speciális jazz-salsa keverékének számító afrokubai stílusnak voltak képviselői.
Az album kétség kívül legmeghatározóbb dala Compay Segundo (eredeti nevén: Máximo Francisco Repilado Muñoz) szerzeménye a Chan Chan, melynek dallamai mint a lágyan hullámzó tenger, álomba ringatóan andalítanak.
A havannai Buena Vista Social Club a negyvenes, ötvenes években élte virágkorát, amikor ténylegesen összegyűjtötte a kor legjobb kubai zenészeit. Wim Wenders 1996-ban filmet készített róla, melyben megpróbálta bemutatni az 50-es évek Kubáját, az akkor népszerűnek számító zenészeket, s igyekezett a film nyelvével celluloidszalagra festeni azt a kubai életérzést, ami mára örökre elveszett.